借低功耗处理器改写格局威盛叫板英特尔胜算几何

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        为了避开跟英特尔和AMD在高端领域的竞争,威盛一直采取边缘化策略,专注于低成本、低能耗市场。如今,随着市场的变化,它与英特尔的正面交锋在所难免。

  不久前,威盛开发了一套运行Windows操作系统的微处理器产品,该产品较英特尔的同类产品更节省能量。如今,英特尔也宣布将发布其有史以来最小的、功耗最低的节能处理器Atom。

  5月29日,威盛(VIA)总经理陈文琦在新一代“Isaiah”(赛亚)架构处理器全球发布会上称,芯片厂商是个相互学习的过程,事实上,英特尔在处理器上也在学习威盛。他认为,未来PC产品将以高效、节能、绿色、环保、安全的技术特点为方向,走进用户中心。

  据悉,在美国市场,威盛处理器主要用在类似于惠普Mini的袖珍笔记本电脑产品上,它可大大延长电池的寿命。而在其它市场,威盛处理器更多应用于一些无品牌的PC产品,这些PC通常由汽车蓄电池提供电力,在一些贫困农村充当“大型机”的角色。

  有专家称,威盛叫板英特尔勇气可嘉。但作为后起之秀的威盛能否一战成名还是个未知数。

  小市场做大文章

  在小市场上做文章一直是威盛采取的策略。据悉,VIA Isaiah处理器已经试产并出货,在第二季度即可大规模批量投产。 它不但会在PC领域打拼,还会转战嵌入式市场。 不过消息指出,VIA很可能要等到2009年之后才能从中获得实际利润。

  业界相关人士告诉《IT时代周刊》,目前,VIA的嵌入式方案已经成功进入航空娱乐应用市场,比如新加坡A380客机就采用了VIA低功耗处理器和Linux操作系统。《微处理器报告》网络版分析师汤姆·哈夫希尔表示,“英特尔并没有忽略低能耗市场,预计它很快将推出Atom,与威盛的C7展开对决。 在英特尔进入这一细分市场之后,威盛要么会受到重创,要么将继续前行。”

  一位接近威盛的资深人士称, 威盛不会因为避免与英特尔的交锋改变策略,业内人士从威盛的发展史就应该能看到这一点。

  他介绍, 威盛于1999年收购了一家位于美国奥斯汀从事芯片设计的小公司Centaur Technology,借此进入微处理器市场,而后者由前IBM科学家格莱恩·亨利创办。亨利在1980年代末曾劝说IBM设计并生产自己的PC微处理器,“但IBM没有采纳”。亨利于1988年离开IBM,加盟戴尔公司,成了戴尔的一名研究主管。

  1995年,亨利离开了戴尔,他想继续追寻设计一种更廉价、更简洁地微处理器的梦想。在得到圣何塞芯片公司Integrated Device Technology(IDT)1500万美元投资的资助下,亨利招募了一个小型设计团队,但到1999年,IDT却打算将亨利的设计团队Centaur Technology出售,威盛借机实施了收购。

  此后,亨利团队于2001年推出了首款节能处理器C3,但其市场有限。2005年,威盛又推出了C7,即惠普Mini笔记本采用的处理器,该处理器可运行Windows操作系统及全套程序,与英特尔和AMD的低端产品相比,其成本更低、节能性能更为突出。

  “这是英特尔当时尚未顾及的一个小市场,相当边缘的一项业务。”硅谷芯片专家林莱·果纳普表示。

  新兴市场抢夺

  给予开发者信心的永远是市场的信号。英特尔的“Atom显然直接对准了威盛产品线的‘心脏’”。

  日前,英特尔发布了命名为“凌动”的低功耗处理器Atom。据介绍,凌动处理器的功耗规格在0.6瓦至2.5瓦之间,速度可以达到1.8GHz,这使它成为英特尔历史上有史以来最小的、功耗最低的处理器。

  面对Atom的发布,威盛表示,它已做好了与英特尔战争的准备。最近在旧金山的一次新闻发布会上,威盛国际市场主管里查德·布朗展示了一款新的专门为其处理器产品设计的主板,这样电脑厂商可采用威盛的处理器和主板全套产品了。

  布朗称,新款主板产品将有助于推动威盛处理器在发展中国家市场的销售,该市场的PC厂商在组装硬盘、供电设备和围绕处理器的其它设备方面可能并不是十分专业,但这款产品能帮助他们解决问题。

  业界人士告诉本刊记者,英特尔Atom首批出货量有限,加上不希望对现有低端笔记本电脑(NB)及桌面计算机(DT)产品造成冲击,因此Atom出货策略相当谨慎。 首次出货主要会先提供给宏基、戴尔等一线PC品牌,华硕也可以取得一定数量,其他二线厂商相对很难拿到处理器。这就导致超便携电脑平台另外一家处理器厂商威盛获得发展良机,由于市场需求庞大,威盛已经在UMPC市场拥有近40台超便携笔记本型号的设计,这些产品让威盛在UMPC市场打下稳定根基。

  目前已经有惠普等国外大厂采用了威盛处理器,也证明了威盛处理器的实力,国内的同方、长城以及冠捷等厂商也在布置阵型,抢占新兴的便携式笔记本市场。威盛的C7-M处理器和芯片组在UMPC市场上和英特尔的产品相比毫不逊色,而且具备更高的性价比,低功耗的特性也非常出众,成为更多厂商的选择。

  CPU市场格局或将打破

  据悉,由于惠普公司表示它已为首批微型低成本PC订购了10万片C7-M处理器(2008年惠普将出货50万台低成本PC),加上技嘉科技公司新的M700超级移动笔记本(UMPC)也将采用威盛CPU,威盛公司可能有机会弥补其长期以来的一系列亏损。

  此外,除了惠普和技嘉两家公司,目前还有更多硬件制造商表示,它们正考虑在自己的UMPC和低成本PC上采用威盛处理器。

  不过,部分厂商的支持并不代表威盛已经胜券在握。行业观察人士近日指出,“威盛在这场针对英特尔的保卫战中能否取胜,目前还需要观望,但其敢于跟英特尔叫板的勇气表明,海外竞争者对美国品牌的挑战日益加剧。”“即使威盛获得短暂的胜利,但不并代表能占据上风。”美国分析师Doug Freedman也这样表示。

  一位接近威盛的高层人士透露,威盛正在采取结盟战略来打赢这场保卫战,而其重点合作对象是同样与英特尔打得正欢的NVIDIA。据了解,今年4月,威盛和NVIDIA共同宣布,双方将采用威盛赛亚(Isaiah)处理器和集成NVIDIA图形芯片组,推出Vista Premium PC平台。

  鲜为人知的是,NVIDIA差点就购得了威盛CPU产品线。导致这一交易告吹的原因是,NVIDIA只想单买处理器业务,但威盛认为,一方面留给威盛的将是多媒体影音控制芯片、商用嵌入式应用等业务,其未来发展前景不大;另一方面,由于NVIDIA目标仅是处理器业务,对于威盛的芯片组产品并无兴趣,全数购并将考验NVIDIA的整合能力。因此双方最后选择了在CPU生产和研发领域加强合作的方式。

  坊间观察人士指出,威盛现在最明智的办法就是避免与英特尔直接竞争,而与NVIDIA结盟后的组合也实现了通用CPU、图形芯片(GPU)和芯片组的制造生产能力。这让威盛在英特尔和AMD面前将更具竞争力。

  Doug Freedman对此称,这并不表明威盛短时间内就有挑战CPU巨头英特尔的资本——纵观CPU发展历程,不难发现,不管是曾经在移动CPU上让英特尔难堪的全美达,还是从芯片组转战CPU领域的威盛,都无法和英特尔抗衡,只有AMD在通用CPU领域在苦苦支撑。

  此外,即使是NVIDIA这个伙伴,也有可能变为对手,理由很简单:NVIDIA也开始做低功耗CPU。

  不过,对英特尔来说,不管是威盛的出现,还是NVIDIA的出现,都是一个头痛不已的消息。一位显卡经销商表示,威盛的产品看上去在性能上更吸引人,可以令未来的手机、MP4在多媒体能力上发生天翻地覆的变化。

  有分析称,低功耗CPU市场还是一块尚未完全开发的“绿洲”,与较为成熟的PC芯片市场相比,还处于市场开发期的低廉笔记本市场和MID设备市场,在技术、规模效应等方面,威盛和NVIDIA都不至于落后英特尔太多。

  去年以来,华硕推出的轻巧低廉笔记本易PC大获成功,这让业界掀起来了超低价便携笔记本的热潮,给低功耗的处理器带了机会,也令英特尔及威盛都可能受益,而MID设备市场则给NVIDIA带来机会。所以,威盛与NVIDIA能否依靠其低功耗CPU产品在处理器市场翻身,与AMD联手打破英特尔一家独大格局尚难定论。不过,可以肯定的是,威盛与NVIDIA的加入,维持了近十年的PC、手持 设备领域的CPU市场格局将被打破。

  不管未来的竞争格局如何变化,最终受益的将是消费者。

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