英特尔成嵌入市场新人:拥开源之利购Wind River

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       自从被套上了“市场份额很难翻番”的魔咒,英特尔一直在寻找新的契机。最近,他们选择向嵌入设备市场发起“冲锋”

  英特尔从不差钱。即使在被欧盟开出14.5亿美元的罚单后,不到一个月的时间里,英特尔大手一挥,仍以不菲的价格收购WindRiver。


  6月4日,英特尔公司内部正式达成一致,斥资8.84亿美元收购WindRiver公司。据称,英特尔将以每股11.5美元的全现金价格,收购WindRiver的所有流通股。交易公布后,英特尔股价在纳斯达克市场收高1.19%,报16.13美元,显示出华尔街投资人对这笔交易的看好。

  WindRiver是业界唯一提供面向行业市场的嵌入式软件平台厂商。收购完成后,WindRiver将成为英特尔的一个子公司。

  谈及此次收购的目的,英特尔软件和服务部门的副总裁RneeJames表示,此次收购将增强英特尔在移动式嵌入设备领域的能力,这也将是使处理器和软件从传统的PC领域向嵌入式系统和移动设备系统转移的策略之一。

  英特尔一直致力扩大PC市场之外的“地盘”,但屡屡受挫。而此次动用现金完整收购对方,看来胸中已有几分把握。

  不顺利的转型

  美国《人工智能》一书的作者曾经说过一句非常适合套用于英特尔的话:当一个公司在行业内的市场份额达到50%,那么它的市场份额就不会再翻番,必须寻找新的增长点。

  自2000年以来,英特尔就一直处于这个定位,到2009年,英特尔在个人电脑微处理器市场的份额约为80%。相关数据显示,目前PC领域的市场逐渐达到饱和,而据估计,未来每年市场增幅不会超过10%。

  有意思的是,在分析英特尔垄断一案中,调研公司Gartner的副总裁马斯丁·瑞纳德认为,英特尔为了创造市场的增长点,不得不背上反垄断的骂名:通过主动削减处理器、数据中心或软件的价格和利润,以此来刺激顾客消费,从而使得整个行业看起来充满高增长的故事。

  英特尔在寻找新增长点上,可谓不懈努力,他们一直试图通过增加在其他领域芯片的份额来减少对发展成熟、增长缓慢的PC市场的依赖。但迄今为止,它在微处理器之外的业务上不太成功。

  2006年6月,英特尔出售通信芯片组,这项业务曾耗资十几亿美元,占了英特尔投资的大部分,并一度导致公司财务紧张。当时,它开发了一系列高端手机芯片,除了提供给Palm和摩托罗拉等公司尝试使用,并没有得到广泛的应用。最终,由于开发的费用太高,这个部门一直亏损,不得不卖给了Marvell。同时剥离的产品还包括多媒体信号业务等。

  当时,所有出售的产品最初估价为10亿美元,最后的成交价格为6亿美元。英特尔之所以降价处理,原本是打算借助通信业务转型,但是运营商和设备制造商更新产品的速度,并不像英特尔预期的那样快,最终很多相关的投资都不能有效地转化为产品。

  与英特尔之前不顺利的转型相比,此次并购WindRiver似乎让英特尔相信总算找对了方向。就连一向稳重的英特尔高管也喜不自胜地说,嵌入式系统近年将会有上百亿美元的获利机会。

  嵌入三部曲

  芯片开道,辅助操作系统,加上软件公司的无缝衔接,英特尔在有条不紊地布局。

  2008年3月,英特尔推出“凌动”(Atom)处理器,它基于全新的微架构,专门为小型或低耗能设备使用。华硕“易PC”上网本首次将Atom带到公众面前并走红市场,在宏碁等电脑厂商的推动下,上网本随即成为PC界的新秀。

  据市场研究机构iSuppli数据,2008年上网本出货量暴增20倍,英特尔Atom处理器第四季全球市场占有率达81.8%。因此,有观点担心低价的凌动处理器会抢占利润更高的传统笔记本芯片市场。对此,英特尔副总裁斯蒂芬·史密斯答复称,Atom处理器的销量远远超过预期,抢市场的事情不会发生。业内人士就此猜测,凌动处理器可能是英特尔向PC外围芯片发展的载体。

  英特尔的一系列动向也证实了这一猜测。凌动处理器的应用范围除了上网本,还有MID(移动互联网产品)市场。2009年2月,欧德宁还表示,英特尔正在专注于把凌动芯片用于手机制造。最近,英特尔和盘托出“真相”:该处理器不仅将用于上网本、移动互联网产品,还将应用在嵌入设备上。

  凌动处理器进入嵌入设备市场,必须面对两个问题:耗能、操作系统。嵌入设备需要的是耗能少的芯片。而以往在这一方面,凌动处理器先天不足。它和基于ARM架构的飞思卡尔芯片的电能分别是14W、3W。业界因此戏称,当凌动处理器上网本遇见ARM架构的上网本(高通推出的“SmartBook”即遵循于该架构,详情见本刊上期《上网本芯片再涌竞争暗流高通新品堪与英特尔比高下》),就如同DOS对抗WindowsXP。

  不过,既然是处理器巨头,降低芯片的耗能对英特尔来说根本不算问题,但在操作系统方面,英特尔就只算新军。

  英特尔一方面推出一系列低耗能的凌动,从最初的Sliverthorne平台到6月4日在台北国际电脑展上亮相的Moorestown,英特尔在耗能、散热方面都有很大的提高,据称Moorestown处理器的耗能不及早期凌动处理器的十分之一;另一方面,他们于2009年2月,推出首个Linux的操作系统Moblin2,专供上网本和MID设备使用。

  2008年8月,英特尔收购英国移动Linux开发商OpenedHand公司,以补充自己在Linux上的不足。尽管如此,在嵌入设备领域,英特尔承担了操作系统和芯片提供商的角色,但在这一新的领域,它显得不那么游刃有余。英特尔发言人比尔·卡尔德无奈地承认,目前在这一领域,凌动处理器提供的性能不能满足用户的需求,但一些服务器应用程序能够让它的技术发挥作用。英特尔遇到了一些难题。收购WindRiver正好可以帮英特尔解决这些困难,并为公司在嵌入式和手机领域提供了亟需的可信度。

  有分析师指出,WindRiver的产品非常适合于英特尔的软件产品,其中的编译器可以帮助英特尔优化软件,使其在低能耗的x86芯片上运行。同时,WindRiver发布的Linux平台,也能满足英特尔对开源操作系统的渴求。最近英特尔推出一系列用于机顶盒和电视等最新产品的集成芯片,WindRiver正好弥补了公司在这一领域软件方面的不足。

  还值得注意的是,WindRiver的客户单上已经有了一长串名字:索尼、宝马、波音、Verizon等。WindRiver成为英特尔的子公司后,这些客户自然成为英特尔的囊中之物。行业分析认为,如果说以前的种种挫败,都是因为缺乏市场,那么如今WindRiver献给英特尔的这些名单,以及正在形成的无线网络市场,无疑给英特尔在这一领域的投资打了一剂强心针。

  不过,虽然积极因素不少,但WindRiver是否真能实现英特尔的期望,业界仍然持谨慎观望态度。甚至有人称,英特尔是“摩尔定律”的笃信者,它喜欢制造各种芯片,但是在各自为政的嵌入设备领域,又有多少公司能赶上英特尔更新的步伐?

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