全球半导体代工业与消费级芯片的变局

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近期流传的一则消息令人感到意外,全球知名的芯片知识产权供应商安谋(ARM)公司正在与AMD分拆后组建的合资公司GlobalFoundries商谈合作事宜,寻求由GlobalFoundries工厂代工其旗下的ARM芯片,以与雄心勃勃进军移动与便携设备领域的INTEL公司展开正面竞争。鉴于ARM公司长期以来以授权ARM芯片设计相关知识产权为盈利模式,此次的消息来源无疑吸引了众多业内人士的关注。

假设该消息属实,则可以认为,这是长期以来盘踞在低能耗芯片领域,尤其是手持与便携设备领域的ARM阵营面对INTEL阵营的挑战所作出的一次重要的反击动作。在此之前,ARM公司以设计ARM架构芯片,并授权包括三星等手机芯片制造商,在ARM架构之上按照符合自身产品特性设计特有的低能耗芯片。该模式正面临着来自INTEL公司一项长期计划的威胁。按照INTEL公布的路线图计划,INTEL旗下的X86架构芯片自ATOM处理器开始,便成为芯片产品的重要分支,以兼容现有X86平台软件,具备极低能耗,长续航能力,可满足在上网本,MID,手机,乃至嵌入式等领域的需求为目标,剑锋直指在该领域深耕多年的ARM阵营。

尽管许多业内人士认为,ARM阵营在低能耗便携设备领域深耕多年,已形成完整的产业链,相关软硬件设备平台日臻完善,且恰逢云计算时代到来,即使面对强敌INTEL也足以有把握应对,而INTEL阵营受X86架构的特性限制,强行进军ARM阵营盘踞的地盘很有可能遭遇滑铁卢之败。

但也不可否认,在INTEL成立至今的数十年来,其X86架构曾历经多次考验直至成为全球最具影响力的龙头产业之一,即使面对IBM等重量级竞争对手依然能掌控并扭转战局的事实也足以令任何与之竞争的公司不敢掉以轻心。

ARM阵营与INTEL阵营最大的区别,当属其芯片的研发与制造模式。ARM阵营尤其是ARM公司本身属于业内典型的Fabless型芯片企业,依靠代工业者提供芯片成品,而自身则专注于芯片架构的设计。INTEL公司则属于业内少有的涵盖芯片设计与制造全过程的巨型企业,其芯片设计能力与制造能力在业界均首屈一指。

因此ARM阵营与INTEL阵营的正面碰撞,也成为业界在不同的芯片架构与不同的芯片研发模式下的首次大规模竞争。这场竞争的规模和影响远远超过此前INTEL与任何一家企业的较量,其范围涵盖了软件与互联网业巨头微软与谷歌(两者所开发的软件产品试图兼顾ARM阵营与X86阵营),芯片制造与代工业巨头:三星,IBM,TSMC,GlobalFoundries等,乃至其下的互联网与通讯设备制造商Nokia,Apple,三星以及为之提供软件产品的众多企业。

相较于INTEL阵营,ARM阵营的芯片架构设计拥有先天的低能耗优势,但短板则在于芯片的开发与制造环节。ARM阵营的授权模式也带来了阵营内部派别难以统一的弱点。此次ARM公司不惜放弃过去长期不涉足具体的芯片制造领域的传统,转而寻求在半导体代工界新兴且技术先进的GlobalFoundries的合作,足以显示ARM阵营内部强烈的危机感以及与INTEL正面较量的决心。
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